Excision of Middle English Medical Recipes in Osler Library, Bibliotheca Osleriana 7591

Guest post by Patrick Outhwaite. Patrick is a PhD candidate at McGill University in the department of English under the supervision of Professor Michael Van Dussen. He holds an MSt in Medieval Studies from the University of Oxford, and an MA in Medieval English from King’s College London. In 2015-16 he was a placement student at the Wellcome Library. His research interests include the interplay between medieval theology and medicine, as well as palaeography.

La version française suit

One of the most intriguing manuscripts of the Osler Library is Bibliotheca Osleriana 7591, a collection of Middle English medical recipes from the early sixteenth century. The recipes are from the Practica phisicalia composed by John of Burgundy (c. 1338–90), who was best known for his plague treatises. In his most famous tract, De epidemia, he identifies himself as ‘John with the beard’, practitioner of the art of medicine from Liège. As is typical of recipe collections of the period, John of Burgundy’s Practica covers treatments for the entire body, arranged from head to foot. The recipes treated everything from ‘the ffistula’ (p. 1) to ‘a charme for the tothake’ (p. 140).

The Osler copy of the Practica phisicalia is a relatively small and cheap production written in a fluid cursive script. It is likely that the manuscript, or perhaps the scribe, was from the northern part of England, as the text contains northern dialectical features. The codex survives in a good condition, although it has been rebound in a modern binding, and a few pages have been damaged.

The codex does not only contain the Practica, as it also contains lists and lyrics on the practical uses of particular ingredients. On page 20 there is a list of the uses of ‘Wateris’ added by the hand of the main text into the bottom margin. This list comments, for example, that: ‘Water of calamynt is good for the stomake’ and ‘Water of violette is good to hele aman & for the peynes & for the lyver.’ Osler 7591 also contains a poem entitled ‘Ematites is the stones name’ (p. 100a) in 24 lines of iambic tetrameter.

These lyrics explain the uses of Hematite, a red iron ore. This page features an annotation hand that updates the spelling of certain words in the poem and provides comments. On the following page (p. 100b) the annotator explains that the lyrics are ‘a specimen of the poetry in those / Days; bring the virtues of the lapis / Hamatitis set forth in stylish verse.’ The fluid cursive secretary hand of the annotations match a signature at the beginning of the codex: ‘Ed. Cooper 1726.’ Cooper comments at other points throughout the manuscript, such as on page 61 where he explains that he owns a small octavo insert that he believes to have been composed by the same scribe.

One of the most peculiar aspects of Osler 7591, is that its section on male genitalia has been excised from the manuscript. Two leaves are missing that contained almost all of the recipe ‘Ffor swellyng of ballokes’ (only the title and five lines survive) and the entirety of the recipe ‘Ffor ache in mannes lendes [loins or genitalia]’. We can be sure that two leaves are missing because the quire (gathering) in which these recipes are partially contained (quire six of ten) is the only quire of six in the entire manuscript (the rest of the quires are made up of eight leaves each). Also, remnants of the excised pages are visible, as the remaining stubs show clear signs of excision with clean lines that result from cutting.

Adding to this, the recipes concerning the penis and testicles that do survive in Osler 7591 are the only recipes in the entire manuscript that feature manicules (pointing hands) drawing attention to their titles. This suggests that they were at some point considered notable. Perhaps the two missing leaves were removed by a reader for ease of access in continued consultation. Equally, the leaves may have been excised as an act of censorship, because the owner of the manuscript did not appreciate the attention that they received.

Osler 7591 shares an interesting parallel with London, Wellcome MS. 406, another copy of John of Burgundy`s Practica phisicalia. The same section of the text has been censored in this manuscript. Instead of removing pages, an annotator in Wellcome MS. 406 has crossed through offensive words in the titles of two recipes. The first case of censorship appears on folio 35 verso, in a recipe entitled: ‘For swellyng of a mannys veretrum’. The second censored recipe, on folio 36 recto, is entitled: ‘For scalding of a mannys veretrum’. In each title the Latin word ‘veretrum’ has been added by the annotator. This Latin replaces the Middle English term for penis, ‘pyntell’, which has been thoroughly crossed out in each case. One can only infer that the exchange of Middle English for Latin was done in the interest of taste, as the word ‘pyntell’ had vulgar, colloquial connotations that were not shared by ‘veretrum’. The censorship of Wellcome MS. 406 allowed readers educated in Latin to comprehend the treatments, but others would have been ignorant of what the recipes concerned.

The Osler and Wellcome manuscripts examined here reflect a trend in the early modern period where owners of medieval manuscripts became increasingly concerned with obscuring references to reproductive organs. Owners considered such content to be indecent and did not want readers to see the information. Whether through excising leaves or Latin glosses, the interventions in these manuscripts provide a clue as to how such codices were treated by post-medieval readers.

Excision de Moyen-Anglais Recettes Médicinales dans la bibliothèque Osler, Bibliotheca Osleriana 7591

L’un des manuscrits les plus intrigants de la bibliothèque Osler est Bibliotheca Osleriana 7591, une collection de recettes médicinales du Moyen-Anglais du début du XVIe siècle. Les recettes proviennent de la Practica phisicalia composée par Jean de Bourgogne (c. 1338-90), connue pour ses traités de peste. Dans son écriture le plus célèbre, De epidemia, il s’identifie comme « Jean avec la barbe », praticien de l’art de la médecine de Liège. Comme ç’est typique pour livres des recettes de la période, la Practica de Jean de Bourgogne couvre les traitements pour l’ensemble du corps, disposés de la tête aux pieds. Les recettes traitent tout de ‘the ffistula’ (p. 1) à ‘a charme for the tothake’ (p. 140).

La copie d’Osler de la Practica phisicalia est une production relativement petite et peu coûteuse, écrite dans un script cursive fluide. Il est probable que le manuscrit, ou peut-être le scribe, provenait du nord de l’Angleterre, car le texte contient des caractéristiques dialectiques du Nord. Le codex survit en bon état, bien qu’il ait été placé dans une liaison moderne, et quelques pages ont sont endommagées.

Le codex ne contient pas seulement le Practica, mais il contient également des listes et des paroles sur les utilisations pratiques d’ingrédients particuliers. À la page 20, il existe une liste des utilisations de ‘Wateris’ ajoutées par le scribe du texte principal dans la marge inférieure. Cette liste commente, par exemple, que: ‘Water of calamynt is good for the stomake’ et ‘Water of violette is good to hele aman & for the peynes & for the lyver.’ Osler 7591 contient également un poème intitulé ‘Ematites is the stones name’ (p. 100a) en 24 lignes de tétramètre iambique.

Ces paroles expliquent les utilisations de Hematite, un minerai de fer rouge. Cette page comporte une touche de notation qui met à jour l’orthographe de certains mots dans le poème et fournit des commentaires. Sur la page suivante (p. 100b), l’annotator explique que les paroles sont : ‘a specimen of the poetry in those / Days; bring the virtues of the lapis / Hamatitis set forth in stylish verse.’ Las écriture secrétaire fluide et cursive des annotations correspond à une signature au début du codex: ‘Ed. Cooper 1726.’ Il a commenté à d’autres points tout au long du manuscrit, comme à la page 61 où il explique qu’il possède un petit ‘octavo insert’ qu’il croit avoir été composé par le même scribe.

L’un des aspects les plus étranges d’Osler 7591 est que sa section sur les organes génitaux masculins a été retirée du manuscrit. Il manque deux feuilles qui contiennent presque toute la recette : ‘Ffor swellyng of ballokes’ (seulement le titre et cinq lignes restent) et la totalité de la recette : ‘Ffor ache in mannes lendes [longes ou organes génitaux]’. Nous pouvons être sûrs que ces deux feuilles sont manquantes parce que le quire dans lequel ces recettes sont partiellement contenues (quire six de dix) est le seul nombre de six dans le manuscrit entier. En outre, les restes des pages excisées sont visibles, car les bouts restants montrent des signes clairs d’excision avec des lignes propres résultant de la coupe.

En ajoutant à cela, les recettes concernant le pénis et les testicules qui survivent à Osler 7591 sont les seules recettes dans le manuscrit entier qui présentent des manicules (les mains que point) qu’attirent l’attention sur leurs titres. Cela suggère qu’ils étaient à un moment donné considérés comme notables. Peut-être que les deux feuilles manquantes ont été retirées par un lecteur pour faciliter l’accès en consultation continue. De même, les feuilles peuvent avoir été excisées comme un acte de censure, parce que le propriétaire du manuscrit n’a pas apprécié l’attention qu’ils ont reçue.

Osler 7591 partage un parallèle intéressant avec Londres, Wellcome Ms. 406, une autre copie de La Practica phisicalia de Jean de Bourgogne. La même section du texte a été censurée dans ce manuscrit. Au lieu de supprimer des pages, un annotateur dans Wellcome MS. 406 a tracé une ligne à travers des mots offensifs dans les titres de deux recettes. Le premier cas de censure apparaît sur le folio 35 verso, dans une recette intitulée: ‘For swellyng of a mannys veretrum’. La deuxième recette censurée, sur le folio 36 recto, est intitulée: ‘For scalding of a mannys veretrum’. Dans chaque titre, le mot Latin ‘veretrum’ a été ajouté par l’annotateur. Ce mot Latin remplace le Moyen-Anglais terme pour le pénis, ‘pyntell’, qui a été complètement éliminé dans chaque cas. On peut déduire que l’échange de l’Moyen-Anglais pour le Latin a été fait dans l’intérêt du goût, car le mot « pyntell » avait des connotations vulgaires qui n’étaient pas partagées par « veretrum ». La censure de Wellcome MS. 406 a permis aux lecteurs du livre, éduqués en latin de comprendre les traitements, mais d’autres auraient ignorant de quoi les recettes concernées.

Les manuscrits Osler et Wellcome ont examiné ici sont représentatif d’un trend dans le début de l’époque moderne, où les propriétaires des manuscrits médiévaux étaient de plus en plus préoccupés par des obscurcir références aux organes reproducteurs. Les propriétaires considéraient que ce contenu était indécent et ne voulait pas que les lecteurs puissent voir l’information. Que ce soit par les excisions, ou les gloses Latin, les interventions dans ces manuscrits fournissent un indice quant à la façon dont ils ont été lus.


Rare Books Restored In Honour of Christopher Lyons

Christoper Lyons (right) accepting two rare books restored in his honour from Board of Curators member and William Feindel Professor Emeritus, Dr. Rolando Del Maestro.

As a surprise precursor to Dr. Rolando Del Maestro’s neuro-oncology talk last week, Osler Librarian Christopher Lyons was presented with two rare books, recently restored in his honour, in recognition of his excellent stewardship of the Osler Library from 2012-2016.


The staff at the Osler Library, the Osler Board of Curators, and the McGill Osler Society, wish Chris the very best in his new appointment as Head of Rare Books & Special Collections at McGill – another unit of McGill ROAAr (Rare Books, Osler, Art, and Archives).


Congratulations, Chris!


Medical Anatomy : or, Illustrations of the Relative Position and Movements of the Internal Organs | Francis Sibson | London : John Churchill & Sons, 1869 | 4 leaves, 88 columns, XXI leaves of plates : illustrations (some color) ; 53cm

Ornate W.O. inscription to Christopher Lyons.

The restoration work was completed by Montreal conservator Terry Rutherford. In addition to work on the spines, leaves, and colour plates, both of these books are now housed in custom clamshell archival boxes, with an ornate ‘W.O.’ inscription to Christopher Lyons.

The Sibson atlas (above) has prize binding, with gilt lettering, from 1872 when it was awarded to McGill medical student Francis John Shepherd for the best primary examination for M.D.C.M. degree. Shepherd (1851-1929) is known as one of McGill’s ‘Medical Luminaries’, a highly-regarded anatomist, surgeon, dermatologist, and Dean of the McGill Medical Faculty from 1908-1914. Shepherd was also a prominent Canadian art historian and critic, who served as President of the Montreal Art Association (predecessor of the Montreal Museum of Fine Arts).

This presentation copy of Sir William Osler’s The Principles and Practice of Medicine (below) once belonged to Dr. Thomas McCrae (1870-1935), brother of “In Flanders Fields” author John McCrae (1872-1918). Dr. T. McCrae was a close friend and colleague of William Osler at John Hopkins Medical School in Baltimore.

The Principles and Practice of Medicine: Designed for the Use of Practitioners and Students of Medicine | William Osler | New York : D. Appleton and Company, 1905 | xvii, [1], 1143, [1] pages : illustrations (some color) ; 25 cm

Interested in rare book restoration and conservation in honour of someone you know? Want to learn more about the Osler Library’s “Adopt-a-Book” Programme? Email osler.library@mcgill.ca for more information.

« L’alcool, voilà l’ennemi » ou comment l’école de la IIIe République en France lutte contre l’alcoolisme

Si pendant longtemps l’alcool a été perçu comme bon pour la santé, sa consommation n’a cessé d’augmenter au cours du 19e siècle jusqu’à devenir un véritable problème de société en France. En effet, à partir des années 1870, l’ivrognerie, désormais dénommée « alcoolisme » depuis les travaux du médecin suédois Magnus Huss au milieu du 19e siècle, est considérée comme un fléau national. L’alcoolisme est devenu un sujet de préoccupation majeur, auquel l’opinion est de plus en plus sensible : en 1871, la première ligue contre l’alcoolisme est créée à l’Académie de Médecine de Paris, tandis que la loi du 23 janvier 1873 organise la répression de l’ivresse publique. C’est aussi un thème largement traité dans l’art et la littérature de l’époque : l’exemple le plus célèbre est sans doute L’Assommoir d’Émile Zola, paru en 1877, qui retrace la déchéance d’une famille ouvrière à cause de l’alcool.

Des campagnes antialcooliques s’organisent et insistent sur les méfaits et les dangers d’une consommation excessive d’alcool : détériorations physiques et psychiques pour le buveur, et conséquences néfastes pour sa famille (violences conjugales, misère…). Pour lutter contre l’alcoolisme, on prône la tempérance, c’est-à-dire un usage modéré des boissons alcooliques. Curieusement, une distinction est faite à l’époque entre le vin, la bière et le cidre – jugés alors bons pour la santé s’ils sont consommés avec modération – et les alcools distillés (comme l’absinthe ou le rhum) perçus comme la cause principale de l’alcoolisme.

L’école de la IIIe République a son rôle à jouer dans cette lutte : on demande aux instituteurs d’enseigner aux enfants les dangers de l’alcool. De nombreux matériels pédagogiques sont alors mis à leur disposition : affiches, bons points, manuels de lecture… fleurissent, d’autant plus qu’à partir de la fin des années 1890, la leçon d’antialcoolisme est inscrite dans les programmes scolaires.


La bibliothèque Osler possède plusieurs ouvrages antialcooliques pour l’éduction des enfants, et notamment un exemplaire de 1904 du Manuel d’antialcoolisme publié par la Société antialcoolique des instituteurs et institutrices de France (Osler lib. Robertson section 1, L 2844 m 1904). Sous-titré « Mieux vaut prévenir que guérir », ce livre est censé fournir à l’instituteur un support pédagogique pour organiser une leçon antialcoolique. Le livre propose donc un programme pour chaque semaine de l’année scolaire, avec des images, des sujets de rédaction, des problèmes mathématiques, des chansons, des  dessins… liés au thème de l’alcoolisme, et adaptés aux différents niveaux scolaires (cours élémentaire ou cours moyen et supérieur).

Le manuel aborde aussi l’alcoolisme sur le plan médical, en décrivant ses conséquences physiques et mentales, notamment sur le cerveau.

Il évoque également des conséquences héréditaires de l’alcoolisme sur les enfants. L’hérédité  – à savoir la croyance que les tares tant physiques que psychiques se transmettent de génération en génération – est alors un thème cher aux scientifiques du 19e siècle, qui est notamment largement exploité par Zola dans sa série Les Rougon Macquart.  Ainsi le Manuel compare-t-il de manière très caricaturale, les enfants d’alcooliques, qualifiés de « dégénérés », et les enfants des « buveurs d’eau » en pleine santé et bien portants.


Ce manuel, censé aider les instituteurs dans la lutte nationale contre l’alcoolisme, est donc représentatif des préoccupations et des croyances de la France du 19e siècle (distinction entre bon et mauvais alcool, croyance forte en l’hérédité, peur des classes laborieuses, vocation morale de l’École). Il faut toutefois noter que ce mouvement antialcoolique n’est pas une spécificité française, et que dans de nombreux pays, notamment le Canada, des initiatives semblables sont prises.


Et pour terminer, un petit problème de mathématiques tiré du Manuel d’antialcoolisme : saurez-vous le résoudre (en sachant qu’1 franc équivalait à 20 sous à l’époque) ?


Paul, en allant au chantier, ce matin, à 6 heures, a pris comme d’habitude un petit verre d’alcool à 0 fr. 15. En sortant de l’estaminet, il a été pris de congestion et a dû être conduit dans une pharmacie où il a dépensé 0 fr. 50. Il a dû faire des démarches pour être embauché, et a perdu en tout 1h. 1/2 à 0 fr. 60 l’heure. A combien lui est revenue « sa goutte » et combien aurait-il pu avoir de petits pains d’un sou à la place?


Bibliographie :

Fillaut T, « De la tempérance à la consommation à faible risque (1880-2010) : Survol historique des normes en matière de prévention de l’alcoolisme en France », Colloque Alcool et Normes (défi brestois), Landerneau, Octobre 2011, disponible en ligne.

Lefebvre T., « La propagande antialcoolique en milieu scolaire au début du XXe siècle », Revue d’histoire de la pharmacie, 84, 309, 1996.

Parayre S., « L’entrée de l’éducation à la santé à l’école par la prévention (XVIIIe-XIXe siècles) », Recherches & éducations, 3, septembre 2010, disponible en ligne.



A la découverte du Brésil avec l’Historia naturalis Brasiliae

Au 17e siècle, le Brésil est une terre portugaise depuis sa découverte en 1500 par le navigateur Pedro Álvares Cabral. Toutefois, une enclave hollandaise existe entre 1624 et 1654 au nord-est du Brésil. C’est dans ce contexte que deux hollandais, le médecin Willem Piso et l’astronome Georg Marggrav, accompagnent en 1638 le prince de Nassau dans son voyage au Brésil. C’est l’occasion pour les deux savants d’explorer le territoire et d’en répertorier la faune et la flore.


Leurs découvertes sont rassemblées en 1648 par le géographe Johannes De Laet dans un livre intitulé Historia naturalis Brasiliae. Cet ouvrage est considéré comme le premier traité scientifique sur le Brésil. La bibliothèque Osler possède un exemplaire de l’édition originale (Osler room – folio P678h 1648), imprimée à Leyde, par la célèbre maison Elzevier. Le titre-frontispice est particulièrement travaillé : il s’agit d’une gravure colorée à la main, qui semble évoquer le Brésil comme un nouveau Paradis. On y voit deux indigènes, dans une végétation luxuriante, entourés de nombreux animaux (perroquets, singes, fourmiliers, serpents, poissons, crabes, tortues, paresseux…).

Le livre se compose de deux parties : le De medicina Brasiliensi écrit par Willem Piso, et l’Historia rerum naturalium Brasiliae de Georg Marggrav. L’ensemble, organisé et complété par Johannes De Laet,  est richement illustré par plus de quatre cents gravures sur bois.

Un moulin à sucre

Dans son De medicina Brasiliensi, Willem Piso recense les maladies et les venins qui existent au Brésil, ainsi que leurs remèdes locaux. Il y décrit également les vertus thérapeutiques des plantes (De facultatibus simplicium). On trouve d’ailleurs une explication très intéressante de la fabrication du sucre de canne (De saccharo).

Homme en habit traditionnel

La seconde partie, l’Historia rerum naturalium Brasiliae, rédigée par Georg Marggrav, recense les plantes, les poissons, les animaux et les insectes du Brésil. Une rapide description du pays et de ses habitants est également incluse : Marggrav y évoque les coutumes des indigènes du Brésil (vêtements, religion, nourriture… et même la langue avec un bref lexique incorporé dans le texte).

Une espèce de fruit de la passion

Un fourmilier

L’Historia naturalis Brasiliae a fait connaître en Europe de nouvelles plantes médicinales (comme l’ipecacuanha, utilisée notamment pour traiter la dysenterie). Il est devenu un ouvrage de référence pour les naturalistes européens tout au long des 17e et 18e siècles: son influence est notamment perceptible dans les travaux de Buffon et de Linné. C’est un riche témoignage des tentatives de description et de compréhension de la nature au 17e siècle.



Brienen R. P., Visions of Savage Paradise: Albert Eckhout, Court Painter in Colonial Dutch Brazil, Amsterdam, Amsterdam University Press, 2006.

Charlot C, Guibert M.-S., “Petite histoire de la Racine Brésilienne en France au 17ème siècle”, 38e Congrès international d’histoire de la Pharmacie, Séville, 19-22 septembre 2007, disponible en ligne.

Galloway J. H., “Tradition and innovation in the American sugar Industry, c. 1500- 1800: an explanation”, Annals of the Association of American geographers, 75, 3, 1985.

Medeiros M. F. T., Albuquerque U. P., “Abstract food flora in 17th century northeast region of Brazil in Historia Naturalis Brasiliae”, Journal of Ethnobiology and Ethnomedicine, 10, 50, 2014.

Safier N., “Beyond Brazilian nature: the editorial itineraries of Marcgraf and Piso’s Historia Naturalis Brasiliae”, dans Van Groesen M. (ed.), The Legacy of Dutch Brazil, Cambridge, Cambridge University Press, 2014.

Walker T. D., “The medicines trade in the Portuguese Atlantic world: acquisition and dissemination of healing knowledge from Brazil (c. 1580–1800)”, Social history of medicine, 26, 3, 2013.

Whitehead P. J. P., Boeseman M., A portrait of Dutch 17th century Brazil : animals, plants, and people by the artists of Johan Maurits of Nassau, Amsterdam – Oxford – New-York, North-Holland Publishing Company, 1989.



Lyon et l’édition médicale au 16e siècle: l’exemple des Institutions chirurgiques de Jean Tagault, imprimées par Guillaume Rouillé

Au 16e siècle, Lyon est un des principaux centres d’imprimerie d’Europe, et un vivier important de l’édition médicale. C’est d’ailleurs dans cette ville que Le Guydon de la practique en cyrurgie de Guy de Chauliac est imprimé pour la première fois en français en 1478 par Barthélemy Buyer.

Page de titre avec marque d’imprimeur

Parmi les grands imprimeurs lyonnais de la Renaissance, on trouve Guillaume Rouillé (1518-1589). Né à Dolus, près de Loches, il fait son apprentissage à Venise chez les Giolito de Ferrari, puis s’établit à Lyon en tant qu’imprimeur, à l’enseigne  «A l’écu de Venise».

La bibliothèque Osler possède plusieurs ouvrages imprimés par Guillaume Rouillé, dont les Institutions chirurgiques de Jean Tagault (Osler room – T125cF 1549). Il s’agit d’une traduction en français, d’un ouvrage écrit en latin par le médecin Jean Tagault, et complété par un traité sur la « matière chirurgique » de Jacques Houllier, élève de Tagault.

C’est un manuel pratique de chirurgie, à l’intention notamment des étudiants chirurgiens. De petit format, l’ouvrage pouvait être aisément transporté et

Adresse de Guillaume Rouillé aux étudiants en chirurgie, avec signature manuscrite d’Estienne Picard.

annoté. Il a d’ailleurs appartenu à un certain Estienne Picard, chirurgien, comme semblent l’indiquer plusieurs signatures manuscrites.

L’ouvrage, de 1549, est en langue vernaculaire. Jusqu’ici essentiellement en latin, l’édition médicale se vulgarise et commence à être écrite en langue vernaculaire à partir des années 1530 en France. L’ordonnance de Villers-Cotterêts promulguée en 1539 par le roi François Ier contribue à la diffusion et au développement du français, même si le latin reste la langue du savoir jusqu’au 18e siècle. Ce passage du latin au français ne se fait pas sans difficulté, car il faut trouver des équivalents français pour désigner des termes scientifiques. Ceci explique la présence d’une « exposition de quelques lieux difficiles » au début du livre, qui donne des explications sur certains points jugés compliqués.

Le livre contient quelques illustrations, dont plusieurs vues du squelette humain, des exemples de blessures auxquelles peut être confronté un chirurgien, et des outils nécessaires pour les soigner.

Un corps “blessé en plusieurs sortes”

Vue de face d’un squelette humain


Exemple d’outil de chirurgien

Si le sujet vous intéresse, n’hésitez pas à venir voir nos collections : la bibliothèque Olser et le département des « Rare Books and Special Collections » de la bibliothèque McLennan possèdent plusieurs exemplaires de livres du 16e siècle imprimés à Lyon. Par ailleurs, si vous êtes de passage à Lyon, pensez à visiter le musée de l’imprimerie qui retrace toute l’histoire de l’imprimerie lyonnaise.



Berriot-Salvadore E., « La littérature médicale en français de 1500 à 1600 », Bibliothèque numérique Medic@, BIU Santé Paris, novembre 2010, disponible en ligne.

Claudin A., Histoire de l’imprimerie en France au XVe et au XVIe siècle, volume 3, Paris, Imprimerie Nationale, 1904, disponible en ligne.

Mecking V.,  « La terminologie médicale du XVIe siècle entre tradition et innovation », La revue de l’Institut Catholique de Lyon, 2014, 24, 9, disponible en ligne.

Université de Picardie Jules Verne, « Humanisme et médecine, un exemple de diffusion des savoirs à travers les siècles : la bibliothèque d’Emile et Lucien Bax », [exposition virtuelle], 2010, disponible en ligne.

Dissection Room Records 1883-1908

Inscription on first page of Dissection Room Record 1883-1891 written by Dr. Richard Lea MacDonnell, Demonstrator of Anatomy, McGill University in April 1883.

We are pleased to have these historical records back at the Osler Library after receiving recent conservation treatment. These books contain records of all McGill Faculty of Medicine dissection cadavers in the Department of Anatomy from 1883-1891, and 1896-1908.

When the Legislative Assembly of the Province of Canada’s Anatomy Act of 1843 was amended in April 1883, Senior Demonstrator of Anatomy Dr. Richard Lea MacDonnell began keeping these detailed records at McGill. Prior to the Anatomy Act, body-snatching was a nefarious problem often associated with the study of anatomy. The 1843 and 1883 Acts allowed for more corpses to be made available to medical schools for the purpose of teaching and learning. The records preserved within these books provide details and evidence of the Department of Anatomy’s legally acquired cadavers at the time. Each entry includes details such as name, sex, age, cause of death, religion, date received, which hospital the cadaver was received from, and the date and location of burial.

Richard Lea MacDonnell (1856-1891) was the son of Dublin surgeon Dr. Robert Lea MacDonnell. A graduate of McGill in 1876, McDonnell went on to become a prominent figure within the Faculty of Medicine before his untimely death at the age of 35. William Osler paid tribute to his friend and colleague in the New York Medical Journal, writing: “Although only thirty-five years old, he [MacDonnell] had reached a position which gave scope to abilities of first-class order and afforded opportunities of impressing upon a large class of students those qualities of mind so essential in the teacher, so priceless to the taught – honesty, system, and painstaking care” (NYMJ, 54: 162, 1891).

Below is a composite portrait of McGill Faculty of Medicine in 1882 from our William Osler Photo Collection. William Osler is standing fourth from left, and Richard Lea MacDonnell stands on the far right. A new Richard L. MacDonnell Collection (P133) has been created in the Osler Library Archives, and these dissection books along with several fascinating scrapbooks put together by MacDonnell are now available to view upon request.

“McGill University Faculty of Medicine at its Semicentennial, 1882”, William Osler Photo Collection, Osler Library of the History of Medicine, CUS_033-011_P. Standing, from left to right, are Thomas G. Roddick, George Ross, William E. Scott, William Osler, Francis J. Shepherd, William Gardner, George W. Campbell, Gilbert Prout Girdwood, Frank Buller, and Richard L. MacDonell. Sitting, from left to right, are Robert Palmer Howard, William Wright, John William Dawson, Duncan C. MacCallum, Robert Craik, and George E. Fenwick.

Remembrance: Our Girls in Wartime & Our Hospital ABC

pic_2016-07-19_172107On November 11th, we remember.

We remember as a nation all the brave men and women who left their beloved homes and chose to fight for our peace, and our freedoms.

We commemorate this Remembrance Day with two World War I children’s books in our collection by Hampden Gordon & M. C. Tindall (verses), Joyce Dennys (illustrations) and invite you to come see them in our reading room:

  • Our Hospital Anzac British Canadian published ca. 1916
  • Our Girls in Wartime published ca. 1917.


Our Hospital ABC. Gordon, Hampden, Tindall, M. C.; Dennys, Joyce (illus.). London: John Lane the Bodley Head, n.d. [ca. 1916]


Out Girls in Wartime. Gordon, Hampden; Dennys, Joyce (illus.). London: John Lane The Bodley Head, n.d. [ca. 1917]


Alibert & Early French Dermatology

Clinique de L’Hopital Saint-Louis, de Traite Complet Des Maladies de la Peau, 1833. Unfortunately some evidence of water damage is visible, possibly from the 1907 fire.


France’s first dermatologist, Jean-Louis Alibert (1768-1837), was professor and chief-surgeon at Saint-Louis Hospital in Paris. His medical achievements and reputation as a great teacher of hospital clinics put him in the company of other influential nineteenth century physicians, collectively known as the Paris School.

Osler Library’s rare book collection houses approximately a dozen titles of Alibert’s prolific work, including three copies of his second atlas entitled Clinique de L’Hôpital Saint-Louis, de Traite Complet Des Maladies de la Peau – two 1833 French copies, and an 1835 Italian translation. The atlas is an impressive work from both a medical and an artistic standpoint. It includes 63 hand coloured plates, including the botanically-inspired “Arbe des Dermatoses” (“Tree of Dermatology”).

“Arbre des Dermatoses” (“Tree of Dermatosis”) shows Alibert’s method to visually classify common skin diseases and disorders with twelve main branches, each representing a class of dermatosis.

Similar to other areas of science, medical research and the practice of medicine experienced rapid progression after the French Revolution (1789-1799). Newly implemented ideological and institutional reforms allowed physicians to focus on the greater health of the whole community, allowing for the opening of clinics for the general public. It was the dawning of the “medical gaze a term coined by Michel Foucault in his 1963 book The Birth of the Clinic: An Archaeology of Medical Perception.

Alibert’s clinical lessons became well-known and attracted students and physicians alike to l’Hôpital Saint-Louis. Over the course of his career, Alibert was able to make important contributions to descriptions including lupus vulgaris, keloid, dermatolysis, mycosis fungoides, and cutaneous leishmaniasisis. He is also credited with several first descriptions – among them Mycosis fungoides (shown below). This book and others by Alibert are available to view in the Osler Library’s pre-1840 room during regular opening hours.


Version 2Aequanimitas — a term that derives from late-15th century Latin — means imperturbability, or one who is incapable of being upset, or agitated; one who is calm, and not easily excited.

William Osler’s Valedictory address entitled Aequanimitas was first presented at the University of Pennsylvania, May 1st, 1889. In this short speech, Osler advised imperturbability as one of two essential qualities of the physician and of the surgeon. He defined this quality as a coolness and presence of mind under all circumstances, calmness amid storm, clearness of judgement in moments of peril, immobility, and impassiveness. The second quality he spoke of, equanimity, was described as being the mental and physical equivalent of the first.

It has been said that ‘in patience ye shall win your souls,’ and what is this patience but an equanimity which enables you to rise superior to the trials of life? Sowing as you shall do beside all waters, I can but wish that you may reap the promised blessings of quietness and of assurance forever, until

Within this life,

Though lifted o’er its strife;

you may, in the growing winters, glean a little of that wisdom which is pure, peaceable, gentle, full of mercy and good fruits, without partiality and without hypocrisy.

For those interested in reading the full address and others made by Sir William Osler, we have several regular loan copies and various translations listed in the Classic Catalogue, in addition to rare and archived materials that are part of the Osler Library Archives collection.

Man: His Structure & Physiology


“Man: His Structure & Physiology: Popularly Explained and Demonstrated” by Robert Knox, 2nd edition, London: H. Bailliere, 1858.

This month we’ve chosen to highlight an anatomical atlas by Scottish anatomist, zoologist, and physician, Dr. Robert Knox (1791-1862). His popular book entitled Man: His Structure & Physiology: Popularly Explained and Demonstrated was originally published in 1857, with a second edition (shown here) printed a year later in 1858.

Knox was an esteemed professor at The University of Edinburgh — famous for his dissections and lectures which were often ticketed and open to the public. Prior to the 1832 Anatomy Act, it was discovered that Knox relied on illegal methods to acquire his cadavers. Knox was connected to the Burke and Hare West Port murders of 1828, and despite never being tried, his reputation was forever marred in controversy.

The atlas is described in simple language and includes some detailed plate illustrations — several of which can lift (“pop-up”) off the page. The idea behind this design was to imitate a dissection as much as possible, allowing students and readers to discover multiple layers of physiological detail. As the preface of the second edition describes, it is an “elementary and educational Work, containing such an outline of Human Structure and Human Physiology as may prove a safe basis whereon to build the edifice of special or philosophic inquiry and research” (London, October, 1857).

The book is available to view at the Osler Library during regular hours. For those who are not able to visit the library in person, a digitized version of a more recent pressing can be accessed at archive.org.

Version 2

Plate #3 from Robert Knox’s “Man: His Structure & Physiology: Popularly Explained and Demonstrated”, 2nd edition, 1858.

Version 2

Plate #6 from Robert Knox’s “Man: His Structure & Physiology: Popularly Explained and Demonstrated”, 2nd edition, 1858.






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Plate #8 with explanations on opposite page in Robert Knox’s “Man: His Structure & Physiology: Popularly Explained and Demonstrated”, 2nd edition, 1858.